Voor een dubbeltje op het laatste bed

Er zijn, grofweg, twee soorten reizigers: de ‘ik plan alles tot in detail vooruit en betaal de hoofdprijs’ types en de ‘ ik zie wel waar ik terecht kom voor de beste deal’ soort. Het zal je niet verbazen dat ruim driekwart van de vakanties en hotelovernachtingen online worden geboekt. Het is misschien wel een beetje verrassend dat dit toch ruim voor vertrek gebeurt. Bijna niemand is gek genoeg om tot een dag van tevoren of zelfs dezelfde dag te wachten met het boeken van een kamer.

Maar wat nou als je spontaan ergens wil blijven slapen en je geen genoegen neemt met een oude IKEA slaapbank of, nog erger, een ranzig matrasje op de grond? Dan is de gratis HotelTonight app voor jou a dream come true!

Sam Shank, geboren en getogen in Charlottesville (Virginia, USA), is al op jonge leeftijd geobsedeerd door reizen. Niet omdat hij dat veel doet, maar juist omdat hij nooit ergens komt. Pas nadat hij afstudeert aan de beroemde University of Virginia, maakt hij zijn eerste tripjes. Maar helaas, bij gebrek aan geld reist Shank nog steeds niet zoveel als hij wil.

Hoe los je dat op? Shank besluit van reizen op een of andere manier zijn werk te maken. En dus start hij in 2004 Travelpost op. Een website waar mensen reviews achter kunnen laten en reistips met elkaar delen. Een paar jaar later, in 2008, komt daar Dealbase.com bij, een vergelijkingssite die de beste hotelkamerprijzen op een rijtje zet. Beiden websites groeien in een lekker tempo door en een analyse van verschillende data levert Shank een waardevol inzicht op: de behoefte om dezelfde avond te boeken, neemt toe.

Hij weet ook dat hotels met lege kamers zitten maar dat het ook een hoop gedoe is om precies dat hotel te vinden dat een kamer vrij heeft voor die nacht. En om die dan meteen te reserveren. Shank zag kansen, dacht bij zichzelf ‘1+1 is kassa!!’ en lanceert in 2011 de HotelTonight app.

Onder het motto ‘plan less, live more’ heeft Shank het kinderlijk simpel en uitdagend gemaakt om van elke willekeurige avond een feest te maken, zonder de paniek of je een slaapplek vindt. Hij gelooft dat een ‘minder uitgestippeld leven’ een rijker leven is. Goed punt.

Door je ieder moment van de dag op de hoogte te houden van de beste deals voor hotelkamers, daagt HotelTonight je uit om gewoon ergens te blijven als je het naar je zin hebt. En om te zien wat de avond of de volgende dag je brengt. En is het verrassend te noemen?

De generatie die nu volwassen aan het worden is, je kent ze wel, de veelbesproken millennials, is de grootste gebruiker van HotelTonight.

Shank zegt dat het succes achter de formule voornamelijk te danken is aan zijn eerdere startups, waar hij met vallen- en opstaan heeft geleerd hoe belangrijk het is om duidelijke keuzes te maken. En: dat het nog veel belangrijker is om te luisteren naar gebruikers en intelligent te anticiperen op hun wensen.

Zo is het sinds 2014 bijvoorbeeld ook mogelijk, voor de ‘stiekem-toch-liever-vooruit planners’ om tot 7 dagen van tevoren te reserveren. Nog zo’n handige feature-op-verzoek: je kan ervoor kiezen om een push melding te ontvangen als je in de buurt bent van een hotel met een goeie deal voor die nacht.. De perfecte manier om de ‘ ik wil alles en ik wil het nu’ consument een handje te helpen in het besteden van zijn budget.

Het concept is vanuit de USA uitgerold naar 35 landen en is nu een begrip onder de reizigers, hoteleigenaren en weekendjes-weg-mensen. Zelfs als je geen hotel hebt kunnen vinden voor na het concert waar je naartoe gaat, een grote frustratie voor velen, helpt HotelTonight je aan een betaalbare overnachting. En het fijne is: HotelTonight werkt alleen samen met de beste hotels. Dus de zorgen over de kwaliteit van de kamer kun je thuis laten!

Met zijn passie, oprechte wil om mensen te helpen én werklust heeft Shank weten te bereiken waar zijn investeerders alleen maar durfden dromen: in 2011 draait het bedrijf verlies en hangt het van investeringen aan elkaar, anno 2017 bedraagt de omzet 300 miljoen per jaar en is de app inmiddels meer dan 15 miljoen keer gedownload. Daarmee is HotelTonight de grootste concurrent van Expedia. Niet slecht, toch?

Om die positie vol te houden en de groei ambities waar te maken, wordt er voortdurend, en flink, geïnvesteerd en gesleuteld aan de app om zoveel mogelijk uit de formule te halen. Mede om die reden denkt Shank erover om met HotelTonight de beurs op te gaan. Maar misschien toch stiekem ook wel een beetje om te cashen en er zelf ook eens wat vaker op uit te trekken…